Skip to main content

“Ik kan uren over hockey praten”

In mei 2018 presenteerde Dragons, als vervanger van Loic Van Doren, met de Duitse international Tobias Walter een nieuwe doelman. Dat we binnen enkele jaren de hockeygekke Walter als coach langs de lijn zien, lijkt nu al een feit. Walter voelt zich trouwens helemaal in zijn sas in ons land en nestelde zich enkele maanden geleden met vriendin én Dragons-speelster Anabel Herzsprung in Antwerpen-Zuid.

Tobias Walter kreeg de hockeymicrobe van zijn vader Wolfgang Walter over. “Mijn vader was zestien jaar lang keeper in de Duitse Bundesliga”, zegt Walter. “Geen wonder dus dat ik vanaf zesjarige leeftijd ook constant tussen de palen terug te vinden was.”

Tijdens het WK in Bhubaneswar kwam papa Walter tijdens de wedstrijden van Duitsland prominent in beeld in zijn roze kleurig keepersoutfit. “Hij was de enige Duitse supporter in India”, lacht Walter. “Mooi dat hij ons kwam aanmoedigen.”

De hockeyjeugd van Tobias Walter speelde zich volledig af in de omgeving van Mannheim. “Ik groeide op in Frankenthal en begon daar in de plaatselijke club te hockeyen”, zegt Walter. “HC Frankenthal is dus mijn echte thuisclub. Daarna ging het naar Dürkheimer, de grootste rivaal van Frankenthal in de regio en vervolgens speelde ik voor Mannheimer.”

Zijn succesvolste jaren kende Walter bij het Hamburgse Harvestehuder. “Met 2014 als absoluut topjaar”, blikt Walter terug. “Dat jaar wonnen we echt álles: het Euro Indoor Club Championship, de Euro Hockey League en het Duitse kampioenschap outdoor én indoor. Dat was een unieke prestatie. De winst in de EHL was natuurlijk het absolute hoogtepunt. Het was ons debuut in Europa en we begonnen als underdog. Tijdens de eindfase in Eindhoven stonden we tegen Racing bij de rust 0-2 achter. Onze coach, Christoph Bechmann, hield toen een donderspeech in de kleedkamer en het kwam uiteindelijk nog goed. In finale versloegen we Oranje-Rood in eigen huis na shoot-outs. Onvergetelijk.”

Op 28-jarige leeftijd trok Walter twee seizoenen geleden naar Dragons. “Het voornaamste doel was een nieuwe hockeycultuur opsnuiven en vooral succesvol zijn en zo veel mogelijk winnen”, zegt Walter. “In het eerste seizoen 2018/2019 moesten bij Dragons heel wat nieuwe spelers ingepast worden. We werden niet in de play-offs verwacht, maar geraakten er toch. Die nederlaag tegen Herakles in de strijd om een EHL-ticket was een zware ontgoocheling. Deze club is het immers gewend om EHL te spelen.”

Walter verwacht dat Dragons dit seizoen opnieuw meedoet om de prijzen. “We maken duidelijk progressie”, zegt de doelman. “Zonder angst moeten we het tweede deel van de competitie aanvatten. Er is genoeg kwaliteit aanwezig bij Dragons. Al moet ik toegeven dat Gantoise tijdens het eerste deel van de competitie geweldig hockey speelde.”

Tobias Walter en vriendin Anabel Herzsprung, die ook voor Dragons hockeyt, voelen zich hier helemaal thuis. “We woonden twee jaar in Brasschaat, maar enkele maanden geleden verhuisden we naar een appartement in Antwerpen-Zuid”, zegt Walter. “We zijn hier zeer tevreden en mogen ons gelukkig prijzen dat we voor hetzelfde team kunnen spelen.”

“Van alle club in België vind ik trouwens dat Dragons over de mooiste accommodatie beschikt. Die tribune vlak naast het veld is een enorme surplus. Het familiale karakter van Harvestehuder vind ik hier helemaal terug. Eigenlijk kun je de twee clubs goed met elkaar vergelijken.”

Dat Walter na zijn actieve carrière – hij wil nog zo lang mogelijk onder de lat staan – in het hockeymilieu blijft, staat als een paal boven water. “Ik kan uren aan een stuk over hockey praten”, lacht Walter. “Ik ben er dan ook mee opgegroeid. Momenteel coach ik bij Dragons de Boys U16/1: een zeer talentvolle groep en zeer leuk om te doen. Coachen is echt iets voor mij.”

“Momenteel ben ik ook bezig om een ‘Goalkeeper Company’ op te starten”, gaat Walter verder. “In België lopen er goede keeperstrainers rond en met Dennis van de Pol beschikken we bij Dragons over een sterke Nederlandse keeperstrainer. Toch lijkt het me belangrijk om ook met de input van een keeper uit een ander land aan de slag te gaan. Ik heb de laatste jaren veel geleerd, mijn niveau van doelman is verbeterd en ik wil die inzichten nu ook aan anderen doorgeven.”

Bij de nationale ploeg van Duitsland is het avontuur voor Walter afgelopen. Walter was titularis tijdens het EK 2017 in Amsterdam en het WK 2018 in India. Tijdens het EK 2019 in Antwerpen was hij nog tweede keeper na Victor Aly. Na dat EK werd de Duitse bondscoach Stefan Kermas vervangen door Kais al Saadi. “Ongeveer een jaar geleden vernam ik dat geen optie meer was voor de nieuwe coach”, zegt Walter. “Met de Olympische Spelen in het vooruitzicht was dat natuurlijk een ontgoocheling. Ondertussen heb ik het zeker een plaats kunnen geven. Ik kan me nu volledig focussen op het clubhockey en heb ook meer vrije tijd.”

In 2018 was Walter nog bij de genomineerden voor ‘FIH Keeper of the Year’. De trofee ging toen naar Vincent Vanasch. “Geen twijfel mogelijk, Vincent was de beste”, zegt Walter. “Er zijn veel goede keepers, maar de laatste jaren steekt hij er toch wel bovenuit.”

En net zoals iedereen binnen de hockeywereld was ook Walter verrast met de comeback van zijn landgenoot Moritz Fürste, die nu de kleuren van Beerschot verdedigt. “Ik hoorde wel al geruchten van een comeback voor het allemaal officieel was”, lacht Walter. “Ik ben blij voor hem. Op clubniveau speelden wij nooit samen. Integendeel: we vochten als rivalen heel wat robbertjes uit in de Hamburgse derby tussen Harvestehuder en Uhlenhorster. Of we elkaar al zagen in Antwerpen ? Hij woont hier niet en dat maakt het minder evident. Toch zal het er – zeker als alles in de samenleving weer soepeler wordt – zeker van komen.”

 

Werner Thys

Leave a Reply