Skip to main content

Eric Maertens en Michel Schuermans, de co-voorzitters van Herakles

By oktober 3, 2021oktober 8th, 2021PORTRAIT, Top Hockey

“We hebben dezelfde visie over de weg die de club moet bewandelen”

 

Eric Maertens en Michel Schuermans delen het voorzitterschap bij Herakles en door de toegenomen professionalisering van het Belgische hockey volgen meer en meer clubs dat voorbeeld. De jeugd laten doorstromen, zo dicht mogelijk bij de nationale top aanleunen en de trouwe Herakles-fans topmomenten laten beleven zijn voor Maertens en Schuermans het hoofddoel. Zo goed als zeker neemt de club in 2024 afscheid van de locatie aan de spoorweg in Lier en trekt naar Boechout.

Opgroeien deed Eric Maertens bij de hockeyjeugd van Dragons, Michel Schuermans bij die van Beerschot, maar de co-voorzitters van Herakles zijn al decennialang clubmensen pur sang. Herakles heeft een traditie met het co-voorzitterschap. Eric Maertens en Laurent Plaisant traden in de voetsporen van Patrick Keusters en Patrick Hens, Michel Schuermans nam in 2013 van Plaisant over. “Het is geen overbodige luxe om het voorzitterschap te delen”, aldus Schuermans. “We hebben in de club geen professionele manager en we hebben beiden nog een dagtaak. Eric staat in voor de financiële kant van de zaak en voor contacten met stad en dergelijke, ik neem het dagelijkse en sportieve bestuur waar. We hebben dus afzonderlijk onze taken, maar één iemand zal nooit een belangrijke beslissing nemen zonder het medeweten van de andere.”

“We vormen inderdaad een complementair duo. En het belangrijkste: we hebben dezelfde visie over de weg die de club moet bewandelen”, vult Maertens aan. “Onze topprioriteit: zowel bij de heren als de dames zo veel mogelijk jeugdspelers in de eerste ploeg krijgen. De club zal altijd voorrang geven aan de eigen spelers. Op de posities waar we zelf niemand hebben zoeken we versterking van buitenaf. Dat is logisch.”

Voor Maertens en Schuermans is het geen verrassing dat meer en meer clubs naar een co-voorzitterschap grijpen. “Een hockeyclub is een kmo geworden, dat valt niet te onderschatten”, klinkt het. “Het niveau in de Eredivisie is de laatste jaren enorm gestegen. Het is jaar na jaar een hele klus om de groep zo competitief mogelijk te krijgen. Vroeger betekende een gemiddelde Australiër een versterking voor de club, nu heb je een absolute topper nodig. Omdat we nog steeds aanzien worden als een team uit de middenmoot is het extra moeilijk om die échte topspelers naar de club te lokken. Ondanks de moeilijke opdracht zijn we er toch in geslaagd om zowel bij de heren als de dames opnieuw twee sterke teams aan de start van de competitie te brengen.”

Jeugd gaat altijd voor

Bij de heren kende Herakles een moeilijke competitiestart. “We verloren met 8-1 op Léopold en met 4-0 op Dragons, maar dat kwam vooral door het feit dat het team helemaal geen voorbereiding kende”, aldus Schuermans. “Er was het huwelijk van Amaury Keusters, Nicolas de Kerpel genoot van een verdiende vakantie na de Spelen en de studenten hadden net hun schoolboeken neergelegd. We openden de competitie ook nog eens tegen de top drie van België. Na de eerste twee speeldagen kwamen we op toerental met telkens een 2-2-gelijkspel tegen Racing en Watducks én 4-1-winst tegen Beerschot. En nogmaals: we willen onze jonge gasten in de ploeg hebben. Sommigen verklaarden ons vorig seizoen gek om onze beloften zo snel in het team te droppen. Intussen hebben jongens als William Van Dessel, Thibeau Leenders, Arno Van Dessel, Jack Vloeberghs en Louis Delaisse wel al een jaar ervaring achter de rug. Grote Herakles-spelers uit het verleden zijn onder meer Michel Devillé en Patrick Hens, nu zijn dat Nicolas de Kerpel en Amaury Keusters. Wel, onze beloften kunnen de uitdaging aangaan om in de voetsporen van die toppers te treden. We zijn ambitieus, maar de jeugd gaat altijd voor.”

Het staat vast dat het dit seizoen een heftige strijd onderaan de rangschikking wordt. Met twee rechtstreekse degradanten verdwijnen er sowieso twee sterke teams naar Nationale 1. “Klopt, want op dit moment zijn er geen zwakke ploegen in de Eredivisie”, zegt Maertens. “Ik geloof sterk in positief denken en degradatie is voor mij dan ook niet aan de orde. Natuurlijk zullen er nog mindere matchen volgen, maar dit team is wel sterk genoeg om een plaats binnen de top zes te ambiëren.”

Inhaalbeweging bij dames

Ook de dames van Herakles begonnen met nederlagen aan het seizoen. Na een 0 op 12 volgden echter de eerste broodnodige punten. Eerst met een 0-1-stuntzege op het veld van Racing, vervolgens met 4-0-thuiswinst tegen Mechelse. “Bij de dames volgen we dezelfde filosofie als bij de heren”, aldus Maertens. “De sterke generatie die er aankomt is op dit moment echter nog net iets te jong. Nog twee à drie jaar en die meisjes draaien helemaal mee in de Eredivisie. Persoonlijk denk ik dat het team waarover we nu beschikken ook top zes kan spelen. Voorlopig kwam het er nog niet helemaal uit, maar die zege op Racing zorgde wel voor een enorme boost aan vertrouwen. In de rangschikking staan we nu terug ‘tussen de mensen’. Historisch gezien boekten we met Herakles steeds goede resultaten bij de heren en ging het wat minder bij de dames. De inhaalbeweging is echter al een tijdje ingezet.”

Helemaal binnen de filosofie van de club is ook de Australiër Darran Bisley al vele jaren trouw aan de clubkleuren. “Darran kwam hier in 2004 aan als speler en is hier nog steeds”, klinkt het bij het voorzittersduo. “Hij doorliep hier alles: verantwoordelijke van de jeugdschool, T1 bij de dames, T2 bij de heren en nu is hij voor het zesde jaar T1 bij de heren en T2 bij de dames. Herakles heeft hem de kans gegeven om door te groeien en hij heeft die kans met beide handen gegrepen. Darran is een meester-tacticus. Na al die jaren blijven onze hockeyers enthousiast over zijn aanpak en dát is het belangrijkste.”

Hoogtepunten: titel in 1998 en finale play-offs in 2017

Wat de hoogtepunten uit de Herakles-geschiedenis betreft zijn de voorzitters het eens: de landstitel bij de heren in 1998 en de finale in de play-offs in 2017 gevolgd door de geweldige EHL-campagne staan met stip op één. “Jean-Claude Moraux was de bezieler van de enige landstitel uit onze geschiedenis”, zegt Schuermans. ‘Moraux kwam uit Ukkel en met zijn moderne ideeën ging bij ons een nieuwe wereld open. Jean-Claude blijft hier een cultfiguur. Als hij een bezoek brengt aan Herakles is het enthousiasme bij de 40-plussers nog steeds groot. Een jaar later stonden we trouwens ook zeer dicht bij de landstitel, maar we verloren in finale van Dragons. Het was … Shane McLeod die in de tweede wedstrijd een stroke miste.”

“De halve finale in de play-offs in 2017 tegen Racing was voor mij een absoluut hoogtepunt”, aldus Maertens. “De betrokkenheid en steun van onze leden was toen enorm. De participatie van de clubleden is hier altijd groot. Dat bewezen onze EHL-weekends in 2018 in Nederland. Europa maakte toen kennis met de Herakles-fans.”

Verhuis naar Boechout

Jongeren vlot laten doorgroeien, zo dicht mogelijk bij de nationale top aanleunen en topmomenten met de fans intens beleven, blijven op sportief vlak de doelstellingen voor Herakles. Die momenten verhuizen vanaf 2024 zo goed als zeker van Lier naar Boechout. “Sedert 1966 zijn we gevestigd aan de spoorweg in Lier en de bedoeling is om binnen drie jaar te verhuizen naar de terreinen aan de tram-terminus in Boechout”, zegt Maertens. “Onze huidige locatie staat reeds enkele jaren onder druk. De spoorwegen hebben plannen en de bereikbaarheid naar de club wordt steeds lastiger.

Bovendien kunnen we hier niet uitbreiden en dat zet een rem op onze groei. In samenwerking met de gemeente Boechout werd uitgekeken naar een nieuwe locatie. Natuurlijk moeten we nog gans de procedure volgen. Op het vlak van mobiliteit zullen de terreinen alvast strategisch goed gelegen zijn: ze zijn vlot per fiets te bereiken en openbaar vervoer is dus vlakbij. Er komen minstens drie terreinen en in de plannen is er nog plek voor een vierde veld. Vanaf 2024 hopen we in Boechout voor opnieuw minstens vijftig jaar een vaste stek te vinden.”

 

Werner Thys