Skip to main content

Delfina Merino en Agustina Albertario: twee Argentijnse wereldspeelsters bij Léopold

De Argentijnse topspeelsters vinden al enige tijd de weg naar de Belgische Eredivisie en dit seizoen kwamen er bij Léopold met Delfina Merino en Agustina Albertario twee absolute kleppers bij. Beide speelsters stonden begin augustus in Tokio in de finale van de Olympische Spelen. Icoon Merino was tijdens het WK 2018 zelfs kapitein van Las Leonas en Albertario was dit jaar één van de vijf genomineerden bij de FIH Star Awards.

Merino en Albertario kennen elkaar reeds vanaf prille leeftijd. De thuisclub van Merino (32) is immers Banco Provincia in Buenos Aires, Albertario (28) zette haar eerste hockeystappen bij Lomas, net buiten de Argentijnse hoofdstad. “De populariteit van dameshockey in Argentinië is immens”, klinkt het bij het duo. “Zeker sedert de Olympische Spelen 2000 in Sydney, waar zilver veroverd werd. Het is trouwens daar dat onze bijnaam ‘Las Leonas’ ontstond. Na Sydney bleven de resultaten altijd goed. We speelden constant aan de top.”

Merino won met de Champions Trophy 2009 in Sydney haar eerste grote Argentijnse trofee en maakte sedertdien alle grote toernooien mee. Ook Albertario is al bijna tien jaar vast op de afspraak bij de Argentijnse nationale vrouwen. In 2013 veroverde ze goud op de Zuid-Amerikaanse kampioenschappen in Santiago en werd ze meteen uitgeroepen tot beste speelster van het tornooi.

“Mijn hoogtepunt ? Ik speelde een pak toptornooien, maar het goud op het WK 2010 in eigen land in Rosario staat toch op nummer één”, aldus Merino. “Ik was nog jong, vrij nieuw in de groep en stond plots tussen mijn idolen die ik op televisie aan het werk zag.”

“Zowel op als naast het terrein was ik onder de indruk van het WK 2014 in Den Haag”, aldus Albertario. “Puur sportief is het olympisch zilver van drie maanden geleden in Tokio natuurlijk de absolute uitschieter.”

Merino is in Argentinië een icoon. In 2017 werd ze uitgeroepen tot beste speelster van de wereld en een jaar later was ze tijdens het WK 2018 in Londen kapitein van Las Leonas. “Het Argentijnse shirt is voor ons het allerbelangrijkste”, zegt Merino. “Als je dan ook nog eens kapitein wordt is dat een enorme eer. Het kwam nooit in mijn gedachten dat ik ooit tot de beste speelster van de wereld kon uitgeroepen worden. Tot in 2015, toen ik één van de vijf genomineerden was en Lidewij Welten uiteindelijk won. Ik vond het echt ‘crazy’ toen ik twee jaar later de Star Award won.”

Dit jaar was Albertario één van de genomineerden voor hockeyspeelster van het jaar. “Ik dacht: wat sta ik hier op dat lijstje te doen”, lacht Albertario. “Het was voor mij zeer speciaal om in dat select groepje te staan”. Winnen deed Albertario niet, want alle prijzen gingen naar India. “Daar is al heel wat rond te doen geweest. Zeker in België”, lacht het Argentijnse duo. “We kunnen alleen maar bevestigen dat het niet normaal is dat álle prijzen naar één land gaan.”

De transfer naar Léopold betekent niet de eerste Europese uitstap voor Merino. In 2010-2011, 2016-2017 en 2018-2019 speelde ze telkens in Nederland één seizoen voor SCHC. “Dat was altijd na een WK of Olympische Spelen”, zegt Merino. “Op dat moment is de trainingsintensiteit in Argentinië wat minder. Het was leuk om telkens opnieuw naar een vertrouwde club te gaan. Bij de vrouwen blijft de Nederlandse Hoofdklasse toch de beste competitie ter wereld.”

Albertario begon in september aan een tweede seizoen in ons land. In 2016-2017 verdedigde ze de kleuren van Leuven. Dat jaar was ze zelfs één van de genomineerden voor de Gouden Stick. “Dan heb ik toch een goede indruk nagelaten”, lacht ze. “Ik was wel onder de indruk dat ik tussen de genomineerden stond. Het was mijn eerste jaar in Europa en Leuven was voor mij dan ook een zeer speciale ervaring. Ik heb van dat seizoen genoten.”

Voor de Argentijnse hockeysters is het dus een beetje een traditie om na een groot tornooi de Europese competitie op te zoeken. “Deze keer kwam Léopold op mijn pad”, aldus Albertario. “De voorbereiding richting de Olympische Spelen was enorm intens. Het is dan mooi om vervolgens in een schitterende club met toffe mensen terecht te komen. Naast de trainingen en competitiewedstrijden voelt het een beetje aan als relaxen.”

Even later sloot ook Merino bij Léopold aan. “Dat gebeurde via Agustina, maar er waren ook privé-redenen”, knipoogt ze. Merino vormt immers een koppel met de Argentijn Lisandro Magallan, die bij Anderlecht voetbalt. Een verhuis naar Brussel kwam haar dus niet slecht uit. Bij Léopold hebben Merino en Albertario ook nog eens landgenoot Agustin Corradini als coach. Geen onbekende, want Corradini coachte de Argentijnse vrouwen tijdens het WK in 2018.

De vrouwen van Léopold naar de hogere regionen in de Eredivisie stuwen is het doel van het Argentijnse duo. “De structuren bij de heren staan er, bij de dames willen we nu ook stap voor stap die richting uit”, zegt Merino. “De intensiteit op training wordt stelselmatig opgevoerd. De bereidheid bij de meisjes is groot. Ze staan open om een tandje bij te steken. Dat kan de club alleen maar ten goede komen.”

“We werken hard, nu moeten we nog wat solider en efficiënter worden”, aldus Albertario. “Of we nog mogen mikken op de top vier ? Eenvoudig wordt dat niet, maar zeg nooit nooit.”

Merino en Albertario willen in ieder geval een vervolg een breien aan de successen bij Las Leonas. Het WK 2022 in Nederland en Spanje komt er immers snel aan en vanaf februari zijn er voor hen ook de eerste matchen in de Pro League. Op 12 en 13 februari spelen de Argentijnse dames tegen onze Red Panthers. “Na het eerste deel van de competitie reizen we naar Argentinië”, besluit Albertario. “We hebben een nieuwe bondscoach. Het is voorlopig nog afwachten of we op zijn lijstje staan (lacht).”

 

Werner Thys